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Neighbors enjoying LEA in Foro Lindbergh, Parque México | Photo by Lugares Públicos

“It turns out, what this place needed was a place.” – Guillermo Bernal, Lugares Públicos

When Guillermo Bernal and the staff of Lugares Públicos started working there, the Foro Lindbergh section of Parque México was in danger of being closed in with a fence—a misguided attempt by local officials to improve feelings of safety in the space. Fortunately, members of the community gathered in protest and successfully prevented the fence from being installed. They knew that the best way to make the Foro feel safer was to make it more accessible and more active, not less so. But, even after extensive renovations were completed in the following years, it was clear that the place wasn’t fully living up to its potential.

A large hardscape plaza with beautiful Art Deco pergolas, amphitheater, and fountain, the Foro has the potential to be a thriving hub of human activity in the center of a lush historic park. And sometimes it was—on days when the space was filled with soccer players and dog owners and kids, it could feel very lively and welcoming, but at other times it was empty and uninviting.

Community members mapping activities in Foro Lindbergh | Photo by Lugares Públicos

In early 2016, with support from the Southwest Airlines Heart of the Community program, the Lugares Públicos team (Guillermo and colleagues Ana Castilla and Clara Iglesias) set out to better understand the life of the Foro. They used a range of creative engagement activities to gather information from people in the Foro and to encourage them to offer ideas about how to improve and activate it. The team also immediately started testing new activities based on community members’ ideas, keeping careful track of what was working well and what wasn’t and analyzing how simultaneous activities supported or conflicted with each other.

“We spent nine months in the Foro focused on engagement with the community and programming exclusively,” commented Guillermo Bernal.“If we were going to eventually make a physical change to the space, we wanted to be sure that it was done to support activity—so we started with the activities.”

A free yoga class in the Foro | Photo by Lugares Públicos

The team tested a broad range of programming ideas—yoga and dance classes, hula hooping, music and theater performances, yo-yo classes, storytelling, sports, chess, art exhibits and more. “As soon as we started organizing activities, we started hearing from people who wanted to help, which was really encouraging,” said Ana Castilla. As they learned more and more by talking with community members and through observation, they took on two slightly bigger projects: the plant clinic and the mobile library.

The plant clinic is the brainchild of Miguel Angel, a local horticulturalist who was inspired by the new energy he sensed in the Foro. Miguel approached the team with the idea that he could create a temporary space in the park to teach neighbors how to take better care of their houseplants. “I can’t imagine us ever having an idea like the plant clinic on our own,” said Ana Castilla. “Working with Miguel has really opened our eyes to how big the variety of activities can be in a public space.”

Miguel Angel teaching a plant care class in the Plant Clinic | Photo by PPS

Most Saturdays and Sundays Miguel takes over two parking spots along the street adjacent to the Foro and sets up the plant clinic. The materials are simple–a temporary shade structure, a table, a bench, a patch of synthetic turf, plants and tools—but the atmosphere is definitely unique. Somehow passersby are not at all surprised to find a friendly neighbor ready to diagnose plant problems on the street by their park. In addition to drop-in consultations, Miguel also teaches small classes on plant care for children at the clinic, and now makes stops at other public spaces in Mexico City as well.

The mobile library was devised as a way to create a flexible and movable hub of activity within the Foro. Local designer Diego Cardenas created an ingenious, playful cart that stores books and games, and can be transported behind a bicycle. A staff person facilitates activities like storytelling and book or game lending. They also engage with visitors and manage the brightly colored “poofs” and movable furniture that help create a comfortable environment around the cart.

The mobile library under the pergolas in Foro Lindbergh | Photo by PPS

After some early successes with the mobile library in one part of the Foro, the team decided to evaluate how well it worked in other areas. They set up the library in three different places: under the pergolas, behind the fountain, and in front of the fountain. Using time-lapse photography and direct observation, they discovered that the area behind the fountain was clearly the most successful—more people visited the library there, they stayed longer, and it was more attractive to groups.

At the same time, the team began to recognize that the longer-term impact of their work in the Foro would be limited if they didn’t establish a more permanent presence in the space. Over the course of several months, working closely with Project for Public Spaces, they developed the vision for a dynamic destination in the same location where the mobile library had been most successful.

Lots of different things to do at LEA | Photo by PPS

LEA—which stands for Lugar de Encuentro para Amigos, or, “Place to Meet Friends”—is a semi-permanent installation that includes a kiosk full of books and games surrounded by colorful tables, chairs, and benches, overseen by a staff person. This staff person is an essential part of LEA. Not only do they manage activities and serve as a friendly and welcoming presence, they are also the key point of contact for community members with new ideas about what can happen in the Foro.

The design of the kiosk, which features a pair of large book shelves that swing open for use, was partially inspired by the Garden Library in Levinsky Park (Tel Aviv, Israel). Like the Garden Library, the function and spirit of LEA is evident even when it is not open, and both feature nighttime lighting that makes each place a beacon in its park. The movable furniture was designed and manufactured by local entrepreneur Jorge Akele – with inspiration from both the classic Acapulco Chair and the modular trapezoid benches created by Friends of Congress Square Park in Portland, ME.

“All of our previous experience in the Foro was so helpful while we were designing LEA,” mentioned Clara Iglesias. “We were constantly testing the design against all of the uses and activities that we were observing in the space, and making sure that it would support them well.”

LEA’s glass shelves swing open for use and lighting brings it alive in the evening | Photo by Lugares Públicos

Currently open three days a week, LEA brims with activity throughout the day and into the evening. There are scheduled programs like storytelling, small performances, and classes, but the vast majority of the activity is self-directed. People of all ages gravitate to LEA. They pick out games and books to use, strike up conversations with neighbors and strangers, relax and watch the activity in the Foro, or enjoy a snack. It is somehow a buzzing hive and an oasis simultaneously.

Now that LEA is in place, community members are working hard on the expansion of the Amigos del Foro—a group founded to program, manage and support both LEA and Foro Lindbergh in general. “The opportunities for community programs at LEA and in the Foro are endless, and we are getting new suggestions all the time for creative things to do here,” said Yvonne Feiger, Amigos del Foro.

“We also want to make sure that this will continue to be a great place in the future, so we are actively seeking support from the entire community—citizens, businesses, NGOs, and government—to contribute to the life of the Foro,” she added. “We’ve already received hundreds of books from local stores, publishers, and neighbors, as well as pledges to teach and volunteer here, and we’re looking forward to many more partnerships and collaborations.”

Project partners celebrate at the inauguration of LEA | Photo by Lugares Públicos | From L to R (Abigail Lázaro, Amigos del Foro – Christine Ortega, Southwest Airlines – Philip Winn, PPS – Guillermo Bernal, Lugares Públicos – Ernesto Palacios, Delegación Cuauhtémoc

When project partners and the community gathered to celebrate the inauguration of LEA, there was a palpable sense for everyone there that Foro Lindbergh and LEA are very special places. “At Southwest, we are all about connecting people; it’s at the heart of who we are,” mentioned Christine Ortega, Southwest Airlines.“As I witnessed people mingling and laughing, enjoying atole and churros as others danced and kicked footballs, I knew that LEA and Foro Lindbergh truly are the heart of that community and this will be a place to meet friends, and a place to make them for years to come. We are so proud to have supported these efforts.”

“We’ve learned so much, and had so much fun working with everyone in our community to bring the Foro to life, and to remind ourselves that it is ours,” said Guillermo Bernal. “And we discovered something really important about public space too—which is that great places need anchors, they need small areas that are full of activity and things to do. It turns out, what this place needed was a place.”

 

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Este debe ser el lugar: aprendiendo a través de llevar a cabo un proyecto

Por Philip Winn en 18 de febrero de 2017

Vecinos del parque disfrutan LEA en el Foro Lindbergh, Parque México | Foto: Lugares Públicos

“Resulta que lo que este lugar necesitaba era un lugar.” – Guillermo Bernal, Lugares Públicos

Cuando Guillermo Bernal y el equipo de Lugares Públicos empezaron a trabajar en el Foro Lindbergh del Parque México, los oficiales locales querían cercar el Foro –un intento mal informado para mejorar la percepción de seguridad en el parque. Afortunadamente la comunidad se juntó en protesta contra la cerca e impidieron que se construyera. Ellos sabían que la mejor manera de crear un lugar que se sintiera seguro era mejorar la accesibilidad y atraer más actividad al espacio. Pero después de años de renovaciones en el Foro era claro que el lugar todavía no estaba a la altura de su potencial.

El Foro es una plaza con pérgolas al estilo Art Déco, un anfiteatro, y una fuente. El Foro tiene el potencial de ser un centro importante de actividades y encuentro en medio de un parque histórico. A veces el Foro ya servía como un lugar animado y acogedor para niños, personas que pasean con sus perros, y gente que usaban el espacio jugando fútbol. Pero también había otros días en los que seguía siendo un lugar vacío y poco atractivo.

En 2016, con el apoyo del programa Corazón de la Comunidad de Southwest Airlines, Guillermo Bernal, Ana Castilla y Clara Iglesias de Lugares Públicos, empezaron a analizar e investigar la vida pública del Foro. Realizaron varias actividades para adquirir información e ideas sobre cómo mejorar y activar el espacio. El equipo de Lugares Públicos empezó inmediatamente a probar las propuestas que recibieron de la comunidad. Durante el proceso de pruebas analizaron con detalle las actividades que funcionaban mejor, cuales no tenían demasiado éxito, y como actividades simultáneas podían en el espacio.

“Dedicamos nueve meses al Foro enfocados exclusivamente en realizar ejercicios de participación comunitaria y la programación del espacio,” comenta Guillermo Bernal, “Si eventualmente íbamos a proponer un cambio en este espacio, queríamos estar seguros de que sería un cambio que apoyase a la comunidad—entonces empezamos con talleres relacionaos con lo que más le gustaba a la gente, las actividades deportivas y culturales.”

Un curso de yoga gratis en el Foro | Foto: Lugares Públicos

El equipo probo una variedad de ideas para programas en el espacio—cursos de yoga y baile, hula-hula, conciertos y espectácularos de teatro, cuenta-cuentos y narración para niños, cursos de yo-yo, ajedrez, exhibiciones de arte, y muchas más actividades que fueron pedidas por la gente.

“En cuanto empezamos a llevar a cabo las actividades, empezamos a oír que alguna gente quería ayudar y participar, esta aceptación fue muy motivante” dijo Ana Castilla. El equipo de Lugares Públicos aprendió más y más observando el espacio y hablando con vecinos y miembros de la comunidad. A través de este proceso se hicieron cargo de los dos proyectos más exitosos entre la gente: una clínica de plantas y una biblioteca ambulante “La pirámide de libros.”

La clínica de plantas es la creación de Miguel Ángel, un horticultor local inspirado con la nueva energía que percibía en el Foro. Miguel propuso la idea de crear un espacio temporal en el parque, donde podría enseñar a los vecinos como cuidar sus plantas. “No podría imaginar una clinica de plantas sin la propuestas que nos hizi Miguel,” dijo Ana Castilla. “Trabajar con Miguel nos ha ayudado a ver qué tan diversas pueden ser las actividades en un espacio público.”

Miguel Àngel enseñando a cuidar una planta en la clínica de plantas| Foto: PPS

Los sábados y domingos Miguel ocupa un lugar de estacionamiento a lado del Foro para la clínica. Los materiales son sencillos—una lona, una mesa, una banca, plantas y herramientas—pero el ambiente es único. Además de consultas, Miguel enseña cursos de horticultura para niños y ahora monta la clínica en otros espacios públicos en la Cuidad de México.

La biblioteca ambulante fue creada para aportar un centro de actividad flexible y móvil dentro del Foro. El diseñador local Diego Cárdenas construyó un carrito ingenioso, que se mueve con una bicicleta, donde se guardan libros y juegos. Una persona del equipo de Lugares Públicos organiza actividades como narración para niños y préstamo de libros y juegos. También se encarga del manejo de las sillas, otros muebles y puffs que crean un ambiente cómodo alrededor del carrito.

La píramide de libros debajo de las pérgolas en el Foro Lindbergh | Foto: PPS

Después de ver el éxito que tuvo la pirámide de libros en el Foro, el equipo decidió evaluar que tan exitosa podría ser una biblioteca semipermanenete en diferentes zonas del parque. Evaluaron el impacto de la biblioteca en tres espacios distintos: debajo de las pérgolas, detrás de la fuente, y en la plaza de acceso al Foro. Usando fotografías secuenciales, mapeos y observando el espacio, descubrieron que el área detrás de la fuente era el mejor lugar. Más gente visitaba la biblioteca ahí, pasabon más tiempo en ella y era más atractiva para grupos grandes.

Al mismo tiempo, el equipo empezó a reconocer que su trabajo en el Foro no tendría mucho impacto a largo plazo sin establecer una presencia más permanente en el espacio. Trabajando con Project for Public Spaces desarrollaron una visión estratégica para un destino dinámico en el mismo lugar donde la biblioteca ambulante tuvo más éxito.

Hay una variedad de actividades en LEA | Foto: PPS

LEA (Lugar de Encuentro para Amigos) es una instalación semipermanente que incluye un módulo con libros y juegos, el espacio está rodeado por mesas, sillas y bancas coloridas. Hay una chica trabajando en LEA para manejar las actividades y sirve como punto de contacto para miembros de la comunidad que usan el Foro y tienen ideas para mejorarlo.

El módulo está formado por dos estanterías grandes, una de ellas gira para abrirse. El diseño fue inspirado parcialmente en el Garden Library del Parque Levinsky en Tel Aviv, Israel. Como el Garden Library, el uso y espíritu del LEA son evidentes cuando el módulo está cerrado y cuando está abierto, contiene iluminación por la noche, creando un faro en el parque.

Los muebles fueron diseñados y fabricados por Jorge Akele, un emprendedor local que se inspiró en el diseño clásico de la silla Acapulco y para las bancas en el concepto de Friends of Congress Square Park en Portland, Maine en los Estados Unidos.

“Todas nuestras experiencias anteriores en el Foros nos ayudaron mucho cuando estuvimos diseñando LEA” mencionó Clara Iglesias. “Durante  el proceso estuvimos probando los usos y las actividades que observamos en el espacio, pensando en cómo el diseño iba a apoyarlos.”

Uno de los libreros, hechos en vidrio, gira parp abrir LEA y la iluminación anima el espacio por la noche | Foto: Lugares Públicos

Actualmente LEA está abierto tres días a la semana, en los que se usa durante el día con actividad constantes. Hay actividades programadas como narración para niños, pequeños espectáculos y cursos, pero la mayoría de las actividades son autónomas. Personas de todas las edades llegan a LEA, escogen libros y juegos, conversan con vecinos y desconocidos, disfrutan el ambiente. Es a la vez un oasis y un centro de luz para la comunidad.

Ahora que se ha creado LEA, miembros de la comunidad están trabajando en expandir el grupo Amigos del Foro—una organización fundada para el manejo y programación de LEA y el Foro Lindbergh. “Hay infinitas oportunidades para programas que sirven a la comunidad. Estamos recibiendo muchas ideas y sugerencias creativas sobre lo que se puede hacer aquí” dijo Yvonne Feiger, Amigos del Foro.

“También queremos asegurarnos que el Foro continuará siendo un lugar genial en el futuro, por lo que estamos buscando apoyo de toda la comunidad—los ciudadanos, negocios, ONGs, y el gobierno—para contribuir a la vida que hay en el Foro.” “Ya hemos recibido cientos de libros de aliados locales, editoriales, y vecinos. Además nos hemos encontrado a gente que quiere enseñar algo en LEA y de esta manera esperamos tener más colaboraciones.”

El equipo celebra en la inauguración de LEA | Foto: Lugares Públicos | De izquierda a derecha: (Abigail Lázaro, Amigos del Foro – Christine Ortega, Southwest Airlines – Philip Winn, PPS – Guillermo Bernal, Lugares Públicos – Ernesto Palacios, Delegación Cuauhtémoc)

Cuando la comunidad y los miembros del proyecto se reunieron para celebrar la inauguración, había un magnífico sentimiento de felicidad en el Foro Lindbergh y principalmente en LEA. Empezó a consolidarse como un lugar muy especial y único para los vecinos. “Nuestro trabajo en Southwest está enfocado en conectar a la gente, es el elemento más importante de lo que hacemos,” dijo Christine Ortega de Southwest Airlines. “Cuando estaba viendo a la gente charlar y reír, comiendo churros y tomando atole, mientras otras personas bailaban y jugaban futbol, sabía que LEA y el Foro Lindbergh forman el corazón de la comunidad, serán lugares para encontrar y conocer nuevos amigos. Estamos muy orgullosos de haber apoyado estos esfuerzos y este proyecto.”

“Hemos aprendido mucho durante este programa y hemos disfrutado trabajando cerca de la comunidad para revivir el Foro Lindbergh desde las personas,” dijo Guillermo Bernal. “También descubrimos algo muy importante sobre el espacio público—los mejores lugares públicos necesitan centros que representen anclas en el espacio, áreas con mucha actividad y cosas que hacer. Resulta que este lugar necesitaba un lugar de encuentro.”

 

 

This Must be the Place: Learning by Doing in Mexico City was last modified: March 3rd, 2017 by Philip Winn